美国的中小学教育体制

乡间小学教室 美国儿童五岁上学,不过这一年还不是一年级,而是幼儿园。幼儿园这一年已经是免费公共教育的一部分,过了五岁这一年的幼儿园,孩子就进入小学一年级。幼儿园之前孩子们的照看不在公共教育范围之内,由各个家庭自费安排。日托的费用根据地区和机构会有很大的差别,大致在每月400至1400美元之间。如果一个职工月收入三四千美元的话,托儿所的费用也是家庭的一大开支。

从孩子五岁进入幼儿园,一直到他高中毕业,都可以免费上学,当然家长选择私立学校的除外。各地对小学、中学和高中年级的划分有些区别,通常的情况,5岁进入幼儿园,6岁开始就读小学,共5年(1-5年级,6-10岁),中学3年(6-8年级,11-13岁),然后4年的高中(14-17岁,9-12年级),18岁高中毕业。

美国中小学的学年在八月末或九月初开始,美国的劳动节(九月的第一个周一)标志着暑期的结束。十一月下旬有不到一周的感恩节假期,十二月下旬到年初有一到两周的假期庆祝基督圣诞和新年。春季里,三月下旬或四月初有一个春假,一到两周,有的地方也叫做复活节假期。学生过完春假返校,再上学到六月中旬或下旬,整个学年结束。七月八月是暑假,孩子们撒欢玩去。

美国教育制度的一大特点是地方化和自治。美国宪法第十修正案规定,所有未经明确授予联邦政府的权力都归属各州,教育就在这个规定范围之内。这样,美国联邦政府并不直接掌控各州的教育,它只是制订一些基本的标准,但具体的课程、学制等等都由各州自己决定。各州内划分为学区,每个学区有自己的管理委员会。学区的这个管理委员会是独立法人,不从属于地方政府。委员会的成员经由选举产生,这样当地居民对于本区的学校有较大的控制和影响,常常有对本地教育不满的家长站出来竞选,也算是从政的第一步。

美国中小学的资金有三个来源,就是联邦政府、州政府、地方政府。联邦政府虽然不直接管理和资助各州的学校,但它每年会通过各种项目向各州提供一部分教育经费,其额度大概是各州教育经费总额的10%。因为有这个拨款,联邦政府对于各州的教育政策还有一些影响和牵制,时而出现的一个状况就是,有的州拒绝执行联邦政府的某项教育指令,联邦政府就以停发联邦经费作为威胁。联邦的钱款虽然只占各州教育经费的一小部分,但在各州财政捉襟见肘的形势下,联邦政府停拨经费的威胁还是有很大效力的。

联邦教育拨款之外,中小学的经费主要来源于州政府和地方政府,而后两者负担之间的比例大约是60%和40%。这样,不仅美国各州之间教育状况不同,周内各地区之间教育状况也常有很大不同。就各州的差别而言,2012-2013学年,在中小学学生身上拨款最高的是阿拉斯加州,平均每个学生$15,800(该州人少油多)。分列二三名的是处于东部经济发达地带的新泽西州和纽约州。进入这榜单前十名的,除了人口只有一百万的怀俄明州,其它都位于东部经济文化发达地区,包括佛蒙特、宾州、看涅狄格、马萨诸塞、马里兰等等。在中小学身上花钱最少的州多在西部和南部的农牧地区,比如犹他、内华达、爱达荷、密西西比、俄克拉荷马等等,在这些州,即使把消费指数较低这一因素考虑进去,平摊在每个学生身上的教育经费也只有排名靠前各州的二分之一,也就是每年$7,500左右。一些大州,比如加利佛尼亚、德克萨斯和佛罗里达,虽然每州的教育经费绝对数目很大,但因为这些州人口众多,平均数字的排名也比较靠后。

在一州范围之内,不同学区之间也往往有很大的差别,这当然是因为各学区将近一半的经费来自各自所在的县镇。富裕县镇税收客观,尤其是房产税,当地学校当然就容易搞好。比如在东部,费城这样的地方在二战后经历了比较严重的市区衰退,市中心生活环境恶化,造成中产阶级外逃,房地产税收锐减。这种情况自然影响到这些地方学区的财政。就费城而言,能够用于每个中小学生身上的钱款比一些富裕的郊区低了三分之一。学区教育质量不好,进一步引发收入较好的住户外迁,如此恶性循环,每况愈下。概而言之,房价高,学区好,房价低,学区差。美国教育制度的地方化使各地居民能够直接支持和控制他们孩子就读的学校,但这种制度的缺点就是容易造成各州和各县镇之间教育方面事实上的不平等。

鉴于上述情况,美国联邦和州政府教育部门的任务之一就是尽可能调节各州以及各学区之间的差别,通过特别拨款等办法缩小彼此之间的差距。比如,有的州会把贫困学区的某所学校指定为重点,竭力扶持,以鼓励周边富裕居民把他们的送来就读,甚或直接迁居此地。类似的做法实际上是把从富裕公民那里征得的税收用于扶持贫民,是国家干预,是资本主义制度下的社会主义政策。(李泾)